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Neymar, el verdugo de Croacia

Neymar, el jugador más desequilibrante de Brasil en Qatar 2022. AP

Neymar Jr., gran estrella de la Selección de Brasil, ha sido el verdugo de Croacia en los dos últimos encuentros entre ambas selecciones. Neymar marcó tres de los últimos cinco tantos conseguidos por el conjunto brasileño ante los croatas y fue absolutamente decisivo para las victorias de su equipo.

Este viernes, en el Education City Stadium de Doha por los cuartos de final de la Copa del Mundo de Qatar, la Canarinha y el cuadro ajedrezado escenificarán su quinto enfrentamiento histórico, con un balance netamente favorable al actual subcampeón de la Copa América.

Brasil ganó tres partidos y Croacia tan solo consiguió rescatar un empate. Fue en el primero, un amistoso disputado el 17 de agosto de 2005 en Split, en el que Niko Kranjčar y Ricardinho marcaron los goles.

Desde entonces, en los tres siguientes encuentros la Canarinha ha salido victoriosa, aunque en ningún caso de forma clara. Siempre le ha costado superar la resistencia del cuadro balcánico.

Curiosamente Luka Modrić, el gran capitán de la selección croata que podría despedirse de una fase final en Qatar 2022, estuvo en el banco de suplentes en el primer partido entre ambos conjuntos en un Mundial.

Fue en la primera jornada de Alemania 2006. El partido se disputó el 13 de junio en el estadio Olímpico de Berlín. Zlatko Kranjčar ya contaba con un por entonces jovencísimo Modrić, que tenía 19 años. No jugó aquel día en el que Kaká selló la victoria del cuadro de Carlos Alberto Parreira por 1-0.

Sí que fue uno de los protagonistas del siguiente duelo. También en un Mundial, el de Brasil 2014, y también en la primera jornada de aquella cita. Con el Arena Corinthians como escenario, el conjunto de Luiz Felipe Scolari estrenó su Copa del Mundo con un triunfo por 3-1.

Pero no fue fácil. Marcelo, en contra, adelantó a los jugadores que dirigía Niko Kovač, entre los que estaban Dejan Lovren, Ivan Perišić, Modrić y Mateo Kovačić, que siguen teniendo un peso más que notable en la selección croata.

Neymar, que ya era la gran figura de la Canarinha, asumió el liderazgo y firmó la remontada con un doblete (a los 29 y 71 minutos). Oscar convirtió el tercer gol sobre el final para abrir con victoria un torneo a la postre doloroso para Brasil por la tremenda goleada sufrida ante Alemania (1-7) en semifinales.

También fue relevante el papel de Neymar en el último duelo, un amistoso jugado el 3 de junio de 2018 en Anfield. Fue suplente en un equipo que contó de entrada con jugadores que están en Qatar, y su ingreso tras el descanso resultó determinnate.

Los croatas, con Lovren, Domagoj Vida, Modrić, Perišić y Andrej Kramarić en el once, que luego dieron entrada a Kovačić y Marcelo Brozović, cedieron ante el talento de Neymar, autor del tanto que desequilibró a los 69 minutos, que luego sentenció Roberto Firmino en el tiempo agregado.

Aquel día ya estaba Casemiro, el ancla del mediocampo brasileño de los últimos tiempos, que volverá a encontrarse con Modrić, otra vez como rivales, después de tantas experiencias y éxitos juntos en Real Madrid, pero que volverá a tener en el centro del foco a Neymar, que le tiene tomada la medida a la vigente subcampeona mundial.