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Dodgers vs. Padres es la nueva rivalidad de alto calibre que necesita la MLB

Si tenían alguna duda sobre si esto era real, si el partido de Grandes Ligas del lunes significó más que cualquier otro en todo el año y si los San Diego Padres se han elevado lo suficiente como para convertirse en una preocupación legítima para los poderosos Los Angeles Dodgers, consideren el desdén con que Trent Grisham le bateó un jonrón a Clayton Kershaw en la sexta entrada. Se quedó admirando el batazo, dio un giro rápido hacia su propio dugout, una sonrisa de suficiencia mientras se acercaba a la primera base, un desdén total hacia el estimado lanzador que le regaló una recta sobre el plato.

Mientras Grisham se acercaba al plato, los jugadores de los Dodgers al borde del dugout de la tercera base lo reprendieron, y en ese momento, al parecer, los Padres se convirtieron en mucho más que desvalidos encantadores, jóvenes e inocuos.

Se convirtieron en amenazas.

El jonrón de Grisham empató el primer partido de una serie de tres juegos y marcó la pauta para la gran séptima entrada que permitió a los Padres distanciarse en la victoria 7-2, dándoles ocho victorias consecutivas y colocándolos a 1.5 juegos del primer lugar del Oeste de la Liga Nacional. Quizás algún día, si esta trayectoria ascendente va como se esperaba, este se convertirá en un momento fundamental en una rivalidad de larga historia dentro de una división que ha luchado durante mucho tiempo para proporcionar a los Dodgers un oponente digno.

"Se sintió un poco diferente", dijo Grisham sobre la primera victoria de los Padres contra Kershaw desde 2013. "Se sintió más satisfactorio".

Los Dodgers, ganadores de siete títulos consecutivos del Oeste de la Liga Nacional, y los Padres, que desde hace 14 años no llegan a la postemporada, tenían menos de tres juegos de diferencia cuando comenzó la penúltima semana de esta temporada regular. El primer partido de la serie en Petco Park representó posiblemente el juego de los Padres más importante en una década, y ambos equipos lo trataron con la debida reverencia.

El mánager de los Dodgers, Dave Roberts, diseñó su alineación de bateo de una manera que no había hecho en toda la temporada, colocando a tres zurdos cerca de la parte superior como una forma de que la oposición buscara eliminar al amenazante Dinelson Lamet cuando la alineación se enfrentara a él por tercera vez. El mánager de los Padres, Jayce Tingler, alineó a sus jugadores para que Kershaw enfrentara a un bateador derecho en ocho de los primeros nueve puestos. Entonces comenzó el juego.

"Ves que Clayton tiene su mejor velocidad de la temporada. Ves a Lamet sentado en 98, 99 mph durante cinco entradas. Pensé que ambos jugadores, ambos dugouts, tenían energía", dijo Roberts. "Puedes sentir la importancia del juego".

Roberts jugó en San Diego, fue entrenador en San Diego y aún vive en San Diego. Ha pasado los últimos cinco años liderando un equipo de los Dodgers que ha estado constantemente entre los mejores del deporte, guiándolo a través de dos Series Mundiales y ocho juegos de eliminación. Las experiencias han hecho que Roberts sea cauteloso a la hora de magnificar los momentos de la temporada regular. Pero reconoció de antemano, en esta temporada, con playoffs ampliados y pocos beneficios para la ventaja de local, que esta es "una gran serie".

"No puedo imaginarme cómo sería este lugar, en un año normal, con la electricidad en el estadio y en toda la ciudad", dijo Tingler tres horas antes del primer lanzamiento del lunes. "Ojalá pudiéramos experimentarlo durante los próximos tres días".

Los Padres dejaron claras sus intenciones el año pasado, cuando encontraron $300 millones para dárselos a Manny Machado y colocaron a Fernando Tatis Jr . y Chris Paddack en su roster del Día Inaugural, evitando los abusos del béisbol moderno de manipulación del tiempo de servicio. Después de terminar con marca de 70-92 con un equipo que claramente estaba en camino hacia arriba, el presidente ejecutivo de los Padres, Ron Fowler, declaró que "rodarán cabezas" si los Padres no se encuentran en la contienda en 2020.

La declaración fue un poco torpe y quizás incluso un poco equivocada. Los Padres estaban aparentemente al menos un año más lejos. Pero luego comenzaron la temporada 2020 con 18 victorias en 30 juegos, y su gerente general, A.J. Preller, adquirió al menos seis jugadores que marcaron la diferencia en menos de 48 horas sin hipotecar su sistema de fincas, y todo comenzó a parecer real.

"Es su reinado", dijo el tercera base de los Padres, Manny Machado, sobre los Dodgers dos días después de la fecha límite de cambios del 31 de agosto. "Y es su división, honestamente. Pero vamos por ellos. Definitivamente vamos por ellos".

Los Dodgers, tan buenos como son, tan orgullosos como son, con tantos logros como los que han tenido, pueden sentirlos. Eso parecía evidente en la parte baja de la séptima del lunes, al final de una salida magnífica de Kershaw. Los Padres anotaron cinco carreras en una media entrada que incluyó tres pifias defensivas y muy pocas bolas con golpes fuertes. Kershaw cedió paso a Pedro Báez con dos en base, uno fuera y su conteo de lanzamientos en 99. Solo pudo ver como el designado de los Padres Jorge Ona convirtió un rodado en un doble. Luego, el inicialista de los Dodgers Max Muncy vaciló al intentar atrapar un rodado y dejó que Jurickson Profar llegara al plato. Luego, el jugador del cuadro de los Dodgers Chris Taylor pareció perder el tiro de Muncy en las luces. Y todo se deshizo.

"Simplemente nos derrumbamos un poco allí", dijo Roberts después del juego.

Los Dodgers y los Padres han dividido sus ocho juegos hasta ahora, tres de ellos decididos por tres carreras o menos. Se enfrentarán dos veces más en la temporada regular y parecen destinados a enfrentarse nuevamente en la Serie Divisional de la Liga Nacional, independientemente de cómo se mueva la cima de la División Oeste de la Liga Nacional.

Kershaw no le dio mayor importancia a la celebración del jonrón de Grisham. "No me voy a preocupar por su equipo", dijo, y minimizó el potencial de una rivalidad en ciernes.

"Son un gran equipo este año", dijo Kershaw. "Con el tiempo, podríamos volver a verlos en los playoffs".